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Tommy Flowers

Tommy Flowers

Thomas Harold Flowers, BSc, DSc, MBE (22 dicembre 1905 - 28 ottobre 1998) era un ingegnere inglese presso l'ufficio postale britannico. Durante la seconda guerra mondiale, Flowers progettò e costruì Colossus, il primo computer elettronico programmabile al mondo, per aiutare a risolvere i messaggi tedeschi crittografati.

Primi anni di vita

Flowers è nato a 160 Abbott Road, Pioppo nell'East End di Londra il 22 dicembre 1905, figlio di un muratore. Mentre intraprende un apprendistato in ingegneria meccanica presso il Royal Arsenal, Woolwich, ha frequentato corsi serali all'Università di Londra per conseguire una laurea in ingegneria elettrica. Nel 1926, si unì alla filiale delle telecomunicazioni del General Post Office (GPO), trasferendosi nel 1930 alla stazione di ricerca di Dollis Hill, nella parte nord-ovest di Londra. Nel 1935, sposò Eileen Margaret Green e la coppia in seguito ebbe due figli , John e Kenneth.

Dal 1935 in poi, ha esplorato l'uso dell'elettronica per gli scambi telefonici e dal 1939 era convinto che fosse possibile un sistema completamente elettronico. Un background nel cambio di elettronica si rivelerebbe cruciale per i suoi progetti di computer.

seconda guerra mondiale

Il primo contatto di Flowers con la violazione del codice in tempo di guerra arrivò nel febbraio del 1941 quando al suo direttore, W. Gordon Radley, fu chiesto aiuto da Alan Turing, che lavorava a Bletchley Park, lo stabilimento governativo di violazione del codice, a 80 km a nord ovest di Londra, nel Buckinghamshire . Turing voleva che Flowers costruisse un decodificatore per la macchina Bombe basata su relè, che Turing aveva sviluppato per aiutare a decifrare i codici Enigma tedeschi. Il progetto di decodifica fu abbandonato, ma Turing rimase colpito dal lavoro di Flowers, e nel febbraio del 1943 lo presentò a Max Newman, che stava conducendo gli sforzi per automatizzare parte della crittoanalisi del codice di Lorenz. Questo era un codice tedesco di alto livello generato da una macchina di cifratura in linea del teletypewriter, il Lorenz SZ40 / 42, uno dei loro sistemi Geheimschreiber (scrittore segreto), chiamato "Tunny" (tonno) dagli inglesi. Era un sistema molto più complesso di Enigma; la procedura di decodifica prevedeva di provare così tante possibilità che non era pratico farlo a mano. Flowers e Frank Morrell (sempre a Dollis Hill) progettarono Heath Robinson, nel tentativo di automatizzare la crittoanalisi della macchina per cifratura Lorenz SZ-40/42.

Flowers ha proposto un'alternativa più sofisticata, utilizzando un sistema elettronico, che il suo staff ha chiamato Colosso, usando forse 1.800 valvole termioniche (tubi a vuoto) invece di 150 e avendo solo un nastro di carta anziché due (che richiedeva la sincronizzazione) generando i modelli di ruote elettronicamente . Poiché il precedente dispositivo elettronico più complicato aveva utilizzato circa 150 valvole, alcuni erano scettici sul fatto che il sistema sarebbe stato affidabile. Flowers ha ribattuto che il sistema telefonico britannico utilizzava migliaia di valvole ed era affidabile perché l'elettronica era gestita in un ambiente stabile con i circuiti sempre attivi. La direzione di Bletchley non era convinta e semplicemente incoraggiò Flowers a procedere da solo. Lo ha fatto presso i Post Office Research Labs, usando alcuni dei suoi fondi per costruirlo. Nel 1939 Flowers aveva incontrato per la prima volta (e continuato) Turing, ma era stato trattato con disprezzo da Gordon Welchman, a causa della sua difesa delle valvole piuttosto che dei relè. Welchman preferiva il punto di vista di Wynn-Williams e Keene della British Tabulating Machine Company (BTM) che aveva progettato e costruito il Bombe e voleva che Radley e "Mr Flowers of Dollis Hill" fossero rimossi dal lavoro su Colossus per "sperperare buone valvole".

Nonostante il successo di Colossus, l'approccio di Heath Robinson era ancora prezioso per risolvere alcuni problemi. Lo sviluppo finale del concetto fu una macchina chiamata Super Robinson, progettata da Tommy Flowers. Questo può eseguire quattro nastri ed è stato utilizzato per eseguire profondità e "presepi" o corse di attacco note-plaintext. Il 2 giugno 1943, Flowers fu nominato membro dell'Ordine dell'Impero britannico.

Flowers ha ottenuto il pieno sostegno per il suo progetto dal direttore della Post Office Research Station di Dollis Hill, WG Radley. Con la massima priorità per l'acquisizione di parti, il team di Flowers a Dollis Hill ha costruito la prima macchina in undici mesi. Fu immediatamente soprannominato "Colosso" dallo staff di Bletchley Park per le sue immense proporzioni. Il Mark 1 Colossus operava cinque volte più veloce ed era più flessibile del sistema precedente, chiamato Heath Robinson, che utilizzava interruttori elettromeccanici. Il primo Mark 1, con 1500 valvole, corse a Dollis Hill nel novembre del 1943; fu consegnato a Bletchley Park nel gennaio del 1944, dove fu assemblato e iniziò l'attività all'inizio di febbraio. Gli algoritmi utilizzati da Colossus sono stati sviluppati da WT Tutte e dal suo team di matematici. Colosso ha dimostrato di essere efficiente e rapido contro la macchina a dodici rotori di cifratura SZ42 di Lorenz.

In previsione della necessità di ulteriori computer, Flowers stava già lavorando al Colossus Mark 2 che impiegava 2.400 valvole. Il primo Mark 2 entrò in servizio a Bletchley Park il 1 ° giugno 1944 e produsse immediatamente informazioni vitali per gli imminenti sbarchi del D-Day previsti per lunedì 5 giugno (posticipati di 24 ore in caso di maltempo). Flowers in seguito descrisse un incontro cruciale tra Dwight D. Eisenhower e il suo staff il 5 giugno, durante il quale un corriere entrò e consegnò a Eisenhower una nota che sintetizzava una decrittografia del Colosso. Ciò confermò che Adolf Hitler non voleva che altre truppe si trasferissero in Normandia, poiché era ancora convinto che i preparativi per gli sbarchi in Normandia fossero una finta. Restituendo la decrittografia, Eisenhower annunciò al suo staff "Andiamo domani". In precedenza, un rapporto del maresciallo di campo Erwin Rommel sulle difese occidentali fu decodificato da Colossus e rivelò che uno dei siti scelti come sito di rilascio per una divisione di paracadute degli Stati Uniti era la base per una divisione di carri armati tedesca e il sito fu cambiato.

Anni dopo, Flowers descrisse la progettazione e la costruzione dei computer. Dieci Colossi furono completati e utilizzati durante la seconda guerra mondiale negli sforzi di decodifica britannici e un undicesimo era pronto per la messa in servizio alla fine della guerra. Tutti tranne due furono smantellati alla fine della guerra, "I restanti due furono trasferiti in un dipartimento di intelligence britannico, GCHQ a Cheltenham, nel Gloucestershire, dove avrebbero potuto svolgere un ruolo significativo nelle operazioni di codebreaking della Guerra Fredda". Furono infine ritirati dal servizio nel 1959 e nel 1960. Un colosso funzionante Mark II fu ricostruito da una squadra di volontari guidata da Tony Sale tra il 1993 e il 2008. È esposto al National Museum of Computing di Bletchley Park.

Vista frontale della ricostruzione del Colosso che mostra, da destra a sinistra (1) Il "letto" che contiene il nastro del messaggio nel suo ciclo continuo e con un secondo caricato. (2) Il J-rack contenente il pannello di selezione e il pannello delle prese. (3) Il K-rack con il grande pannello degli interruttori "Q" e il patch panel inclinato. (4) Il doppio S-rack contenente il pannello di controllo e, sopra l'immagine di un francobollo, cinque display a due righe. (5) La macchina da scrivere elettrica davanti alle cinque serie di quattro interruttori decennali "set total" nel C-rack.

Lavoro post-bellico e pensionamento

Dopo la guerra, Flowers ricevette pochi riconoscimenti per il suo contributo alla crittoanalisi. Il governo gli ha concesso un pagamento di £ 1.000 che non copriva l'investimento personale di Flowers nell'attrezzatura; divideva gran parte del denaro tra lo staff che lo aveva aiutato a costruire e testare Colosso. Flowers ha chiesto un prestito dalla Bank of England per costruire un'altra macchina come Colosso, ma gli è stato negato il prestito perché la banca non credeva che una simile macchina potesse funzionare. Non poteva sostenere di aver già progettato e costruito molte di queste macchine perché il suo lavoro su Colosso era coperto dalla Legge sui segreti ufficiali. Fu solo negli anni '70 che il lavoro di Flowers nel campo dell'informatica fu pienamente riconosciuto. La sua famiglia aveva saputo solo che aveva svolto un lavoro "segreto e importante". Rimase alla stazione di ricerca dell'ufficio postale dove era a capo della divisione di commutazione. Lui e il suo gruppo sono stati pionieri del lavoro su centralini telefonici interamente elettronici, completando un progetto di base intorno al 1950, che ha portato allo scambio telefonico telefonico di Highgate. È stato anche coinvolto nello sviluppo di ERNIE. Nel 1964, divenne capo dello sviluppo avanzato di Standard Telephones and Cables Ltd., dove continuò a sviluppare la commutazione telefonica elettronica incluso uno scambio di modulazione di ampiezza di impulsi, ritirandosi nel 1969.

Nel 1976, ha pubblicato Introduzione ai sistemi di scambio , un libro sui principi di ingegneria degli scambi telefonici.

Nel 1977 Flowers è stato nominato dottore in scienze onorario dall'Università di Newcastle.

Nel 1980 è stato il primo vincitore della medaglia Martlesham in riconoscimento dei suoi successi nel campo dell'informatica.

Nel 1993, ha ricevuto un certificato dall'Hendon College, dopo aver completato un corso base di elaborazione delle informazioni su un personal computer.

Flowers è morto nel 1998 all'età di 92 anni, lasciando moglie e due figli. È commemorato nel sito della stazione di ricerca dell'ufficio postale, che è diventato un complesso residenziale, con l'edificio principale trasformato in un condominio e una strada di accesso chiamata Flowers Close. È stato onorato dal London Borough of Tower Hamlets, dove è nato. Un centro di tecnologia dell'informazione e delle comunicazioni (TIC) per i giovani, il Tommy Flowers Centre, è stato aperto lì nel novembre 2010. Il centro è stato chiuso ma l'edificio è ora il Tommy Flowers Centre, parte dell'unità di riferimento per gli allievi di Tower Hamlets.

Nel settembre 2012, il suo diario di guerra è stato messo in mostra a Bletchley Park. Una strada a Kesgrave, vicino all'attuale BT Research Laboratories, si chiama Tommy Flowers Drive.

Il 12 dicembre 2013, 70 anni dopo aver creato Colosso, la sua eredità è stata onorata con un memoriale commissionato da BT, successore di Post Office Telefoni. Il busto in bronzo a grandezza naturale, progettato da James Butler, è stato presentato da Trevor Baylis ad Adastral Park, il centro di ricerca e sviluppo di BT a Martlesham Heath, vicino a Ipswich, Suffolk. BT ha anche iniziato una borsa di studio di informatica e un premio a suo nome.

Il 29 settembre 2016 BT ha aperto il Tommy Flowers Institute per la formazione sulle TIC presso Adastral Park per supportare lo sviluppo dei post-laurea che si trasferiscono nel settore. L'istituto si concentra sul riunire le organizzazioni del settore ICT con i ricercatori accademici per risolvere alcune delle sfide che devono affrontare le imprese del Regno Unito, esplorando aree come la sicurezza informatica, i big data, l'autonomia e le reti convergenti. All'evento di lancio hanno partecipato professori di Cambridge, Oxford, East Anglia, Essex, Imperial, UCL, Southampton, Surrey e Lancaster, nonché rappresentanti del National Physical Laboratory, Huawei, Ericsson, CISCO, ARM e ADVA.